L'Europa può lavorare con la Cina sulla Stazione Spaziale


La Cina intende istituire una grande stazione spaziale con equipaggio entro il prossimo decennio, hanno detto i funzionari, e gli ultimi rapporti suggeriscono che questo avamposto potrebbe ospitare non solo gli astronauti cinesi, ma anche i velivoli spaziali europei. È in programma un piano per la Cina e l'Europa per cooperare all'iniziativa, che potrebbe vedere le tecnologie di costruzione dell'Agenzia spaziale europea (ESA), tra cui un sistema di rendez-vous e di attracco, per la stazione, in cambio di opportunità per i suoi astronauti di visitare la struttura.

La Cina intende istituire una grande stazione spaziale con equipaggio entro il prossimo decennio, hanno detto i funzionari, e gli ultimi rapporti suggeriscono che questo avamposto potrebbe ospitare non solo gli astronauti cinesi, ma anche i velivoli spaziali europei.

È in programma un piano per la Cina e l'Europa per cooperare all'iniziativa, che potrebbe vedere le tecnologie di costruzione dell'Agenzia spaziale europea (ESA), tra cui un sistema di rendez-vous e di attracco, per la stazione, in cambio di opportunità per i suoi astronauti di visitare la struttura.

La Cina prevede di far funzionare la stazione spaziale entro il 2020. Sia la stazione che la nave spaziale con equipaggio cinese Shenzhou potrebbero utilizzare l'International Berthing and Docking Mechanism (IBDM) dell'ESA, a causa di un problema con il sistema russo che i cinesi hanno utilizzato fino ad ora.

Il laboratorio spaziale cinese Shenzhou e Tiangong-1, un modulo di prova già in orbita, utilizza una versione modificata del sistema di attacco perpendicolare androgino della Russia (APAS) .APAS è stato sviluppato per l'Apollo Soyuz Test Project del 1975 ed è utilizzato sulla Stazione spaziale internazionale (ISS) ).

Rimbalzando

Una navicella spaziale senza pilota Shenzhou ormeggiata con Tiangong-1 per la prima volta nel novembre 2011, e il meccanismo di attracco non ha funzionato esattamente come previsto, dicono alcuni.

"In origine stava rimbalzando", ha detto a SPACE.com Bob Chesson, un consulente per il volo spaziale umano dell'ESA. "Essenzialmente devono speronare questa cosa di Shenzhou e sono molto preoccupati che se si assembla una stazione del genere, fondamentalmente si avranno tutti i tipi di problemi di meccanica della frattura della struttura, quel tipo di cose."

La navicella spaziale Shenzhou non è abbastanza pesante da attivare correttamente il sistema di aggancio APAS, ha detto Chesson, quindi è stato necessario speronarlo per fare una connessione.

Chesson si è recato a Pechino con il direttore generale dell'ESA Jean-Jacques Dordain e ha parlato con l'ufficio di ingegneria spaziale cinese Manned.

"Il nostro direttore generale ha fatto alcuni rumori che vuole che siamo coinvolti con [il programma cinese della stazione spaziale]", ha detto Chesson. "I cinesi, li abbiamo registrati e li abbiamo mostrati [l'IBDM] e sono stati molto interessati perché stanno usando il sistema APAS modificato."

Per discutere se il sistema IBDM potrebbe funzionare meglio per la stazione spaziale cinese, i funzionari dell'ESA hanno sponsorizzato un seminario di lavoro per collaborare con i funzionari spaziali cinesi, ha detto Chesson.

Chesson è stato consigliere senior di Thomas Reiter, l'ex astronauta di origine tedesca e capo della direzione e operazioni operative del volo spaziale dell'ESA. Recentemente ha parlato della collaborazione con la Cina durante una presentazione alla filiale di Cambridge della Royal Aeronautical Society del Regno Unito.

Nozioni di base di ancoraggio

L'IBDM è un sistema che consente ai veicoli spaziali di diversi paesi di attraccare e attraccare l'uno con l'altro, nonostante i loro diversi design.

Originariamente sviluppato da ESA e NASA per il programma X-38, un prototipo di spaceplane con equipaggio che è stato cancellato nel 2002. L'X-38, noto anche come Crew Rescue Vehicle (CRV), avrebbe consentito a un equipaggio di sette persone della Stazione Spaziale Internazionale per sfuggire alla stazione.

L'agenzia spaziale statunitense ha concluso il suo coinvolgimento in IBDM al termine del programma X-38. Ora IBDM farà parte della cooperazione ESA-Cina, in quanto rendez-vous e docking è uno dei tre gruppi di lavoro creati da Chesson per la collaborazione tra le due agenzie. Gli altri due gruppi di lavoro si concentrano sulla formazione dell'equipaggio e sullo scambio di strutture di carico utile ed esperimenti.

"Lo scorso novembre abbiamo avuto una delegazione dal centro di addestramento degli astronauti cinesi, sono venuti per una settimana all'EAC [European Astronaut Centre di Colonia, Germania] e abbiamo spiegato loro come funziona il nostro programma di formazione", ha detto Chesson.

La visita è stata preceduta l'8 ottobre 2012 dal direttore generale dell'Agenzia spaziale cinese Mann Wang Zhaoyao e dal primo astronauta cinese, Liu Yang, in visita a Dordain, presso la sede parigina dell'ESA. Yang è stato coinvolto nella missione Shenzhou-9 del 2012 che si è unita a Tiangong-1.

Dopo queste due visite, una delegazione di astronauti e formatori dell'ESA si recherà a Pechino ad aprile per vedere come i cinesi addestrano i loro equipaggi, ha detto Chesson.

Imparare il cinese

Con questa crescente relazione, l'ESA offre ora lezioni introduttive di cinese per i suoi astronauti all'EAC.

Frank De Winne, un astronauta di origine belga e capo del corpo di astronauti dell'ESA, ha confermato a SPACE.com che era in corso un programma di scambio di astronauti. Ma: "Non c'è stata alcuna discussione su un possibile volo di un astronauta europeo su una capsula specifica di Shenzhou", ha detto.

La formazione congiunta degli astronauti, le lezioni di cinese e il terzo gruppo di lavoro di Chesson, lo scambio di strutture di carico utile e gli esperimenti, puntano tutti alla preparazione per le future missioni dell'equipaggio dell'ESA sul veicolo spaziale cinese. Chesson ha detto che l'ESA sta "seriamente cercando" di fornire esperimenti per le future missioni Tiangong.

De Winne ha dichiarato a SPACE.com che gli esperimenti europei su una missione Tiangong o sulla futura stazione spaziale cinese "dipenderanno dalla decisione degli Stati membri dell'ESA e dalla disposizione cinese".

Lo scambio di esperimenti potrebbe teoricamente condurre alla realizzazione della scienza cinese sulla Stazione Spaziale Internazionale da parte degli astronauti dell'ESA. "Per il momento, non ci sono esperimenti specifici che siano stati identificati", e qualsiasi esperimento cinese sulla ISS "dovrebbe prima essere discusso con i partner della ISS", ha spiegato De Winne.

L'ESA ha una storia di cooperazione con l'osservazione della Cina sulla Terra sin dagli anni '90 e, più recentemente, nell'ambito dei programmi Dragon - programmi congiunti ESA-Cina per l'osservazione della Terra che sono in corso dal 2004.

Mentre l'ESA sta portando avanti la cooperazione cinese, alla NASA è vietato impegnarsi in attività di cooperazione bilaterale con la Cina o con qualsiasi società di proprietà cinese, secondo una direttiva del Congresso.

  • Foto: la prima stazione spaziale della Cina
  • Galleria: Tiangong 1, il primo laboratorio spaziale cinese
  • Inside China's Space Rendezvous Success (Infographic)

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